La increíble historia de las misiones rusas a la Luna

5º y ultima parte

 

Cada vez más cerca

La Luna 13 fue la segunda nave rusa a alunizar de forma suave. Lanzada desde Baikonur en 21 de diciembre de 1966, alunizó el en día anterior a la navidad, en el llamado Circus Seleuco (62,3o W / 18,52o N). Esta pequeña nave esférica era una versión mejorada del pionero Luna 9, e hizo análisis del suelo lunar. Funcionó hasta el día 30 de diciembre.
El Luna 14 subiría al cosmos en 07 de abril del año 68, para una misión orbital al rededor de la Luna, en una orbita de 870 x 160. Su objetivo era mapear algunos puntos de interés para futuras alunizajes de las misiones lunares del tipo L3.
Como fácilmente se puede ver, los lanzamientos Luna fueron pocos. Esto ocurrió por causa del inicio de las pruebas para los vuelos lunares tripulados.

Plan de vuelo de las misiones N1

Hablaremos ahora del cohete lunar N1 y del plan de vuelo de sus misiones lunares tripuladas

   El N1 era un cohete gigantesco con 100 metros de altura, compuesto por 5 etapas. Las 3 primeras colocarían la nave en órbita terrestre, y su cuarta etapa llevaría la nave para la Luna. La primera etapa, llamada Block A tenia 30 motores NK-33, siendo que 6 motores centrales y 24 motores laterales. Ellos utilizaban kerosén y oxigeno líquido. Cada uno de los motores tenia un empuje de 154 toneladas, lo que daba un empuje total de 4620 toneladas.

Su segunda etapa, el Block B, tenia 8 motores NK-33, mas cada motor tenia un empuje de 179 toneladas, lo que daba un empuje total de 1432 toneladas. El Block D, la tercera etapa, tenia 4 motores, que hacían un empuje de 41 toneladas cada, y un empuje total de 164 toneladas. La cuarta etapa, más la nave lunar, tenían 33 metros de largo por 6 metros de ancho. El N1 tenía 17 metros de ancho en la base. El N1 seria capaz de colocar en el espacio una carga de 100 a 135 toneladas en órbita terrestre o 45 a 55 toneladas en trayectoria translunar.
Como ya fue dicho antes, el programa del alunisaje lunar recibía el nombre de L3. Abajo sigue el plan de vuelo.
Las 3 primeras etapas del cohete lunar N1 serian utilizados para colocar las naves L3 en una órbita de 200 kilómetros de altura, con 51,8 grados de inclinación, durante un día. El Bloque G, cuarta etapa del N1, seria utilizado para llevar la nave hasta la Luna, en la llamada inyección translunar. Durante el viaje de 3 días y medio hacia la Luna, el Block D haría 2 correcciones de ruta, y colocaría las naves en una órbita lunar ecuatorial y elíptica al rededor de nuestro vecino cósmico. El Block D seria nuevamente utilizado para colocar las naves en una órbita circular de 110 Km.
El cosmonauta haría una caminada espacial para el LK y debería mirar el estado del Block D y del LK. La transferencia entre las naves seria hecha haciendo una caminada espacial, o EVA (Extravehicular Activity), pues el sistema de acoplamiento utilizado por las naves, llamado Kontakt, era muy primitivo y no permitía que las tripulaciones cambiasen de nave por dentro. Solamente en 1971, los soviéticos crearian un sistema que permitía a los cosmonautas adentrar en otra nave sin tener que salir. Este sistema fue llamado de Igla, y fue utilizado hasta la década de 90. Después, las naves serian separadas, y el Block D frenaría el LK hasta llegar a los 4 kilómetros de altitud, cuando seria separado el Block D y el LK alunizaría con sus propios motores
La permanencia del cosmonauta podría variar de 6 a 24 horas en la superficie lunar. La decolaje se haría dejando en la Luna la parte de aterrizaje, llamada LPU. El LK seria inpulsionado por su motor cohete Block E, utilizado para frenar la nave en la parte final del alunizaje. Para facilitar el viaje de vuelta a la órbita lunar, el alunizaje seria hecho en una región ecuatorial, lo que garantizaba que a cada hora que la nave Soyuz estuviera sobre la región de alunizaje. Debido a restricciones con el peso, el LK usaba una plataforma giroscópica simple, y un sistema de calculadora paramétrica que controlaba el desligamiento de los motores del LK. Las computadoras soviéticos no eran muy buenas, y no era posible emplear un sistema reprogramable digital, como los norte americanos hicieron con sus Lunar Modules.
Se haría el acoplamiento con la nave Soyuz LOK, donde el cosmonauta haría otra caminada espacial, esta vez llevando las muestras lunares. El LK seria abandonado y la nave Soyuz quedaría más un día en órbita lunar, antes de ligar sus motores para volver. El módulo de servicio de la Soyuz, llamado Block I, seria utilizado para hacer la inyección translunar de vuelta para la Tierra. Después de 2 correcciones de ruta, el módulo de descenso de la Soyuz seria separado del módulo de servicio e iniciaría su viaje en dirección de la Tierra. La reentrada seria hecha sobre el Polo Sur, a la velocidad de 11 Km. por segundo. Su velocidad seria reducida para 7,5 Km. por segundo por el atrito con la atmósfera. Después de percurrir 5000 kilómetros, haría una reentrada en una región predefinida del territorio de la Unión Soviética.

 

1968 - Un año increible

 

La primera prueba lunar fue el Zond 4, que fue el primer vehículo a volver en alta velocidad a la Tierra, simulando un viaje lunar. Despegó desde Baikonur en 02 de marzo. Su aterrizaje seria en el mar, cerca de África, en el Golfo de Guiné, pero los técnicos creyeron mejor explotar la cápsula, por la incertidumbre en su recuperación.
El gigante N1 debería hacer su debut este año, en el día 07 de mayo, pero hubo un defecto en los tanques de combustible de su inmensa primer etapa Los técnicos llegaron a la conclusión que era mejor desmontar el cohete y aprovechar sus piezas para hacer pruebas.
Otro lanzamiento lunar, con resultados por mi desconocidos, fue lanzado m 14 de julio. Los 2 últimos lanzamientos serian los más espectaculares hasta aquél momento.
En 15 de septiembre, parte el Zond 5, una cápsula Soyuz del tipo L1, para viajes lunares, tripulada por... moscas! Fue el primer objeto humano a volver de la Luna, Gracias a un problema, aterrizó en el Océano Indico en 21 de septiembre, siendo rescatada en el día siguiente.
La Zond 6, lanzada en 11 de noviembre, y tripulada por tortugas, tendría un final ainda más espectacular. Volvería de las cercanías lunares en 17 de noviembre, en un punto predefinido de la URSS. Años después, se contó que el Zond 6 se reventó violentamente en el suelo, matando sus tripulantes y destruyendo la cápsula, pero por una de esas cosas del destino, sus filmes fueron recuperados intactos, lo que garantizó una buena propaganda. Estos vuelos Zond fueron circunlunares. En la foto al lado se puede ver una cápsula Zond
El vuelo del Zond 6 mostraba al mundo la casi cierta victoria soviética en la carrera lunar. Pero, de la misma forma que al mirar al cielo estrellado de las noches, vemos una multitud de estrellas que quizás no existan más, el brillo del dominio ruso en la carrera cósmica pronto llegaría a su final.

Años increibles

 La navidad de 1968 fue inolvidable para el billón de personas en la Tierra que escuchó las palabras del Génesis leídas por 3 escogidos de la Fortuna, desde la orbita lunar. Lovell, Borman y Anders, los tripulantes del Apollo 8, recordaban la historia del primordio de los tiempos, y de como el Creador hizo todo lo que existe. El hombre, hecho a imagen y semejanza de Díos, no era solo el dueño del planeta, pero ahora se atrevía a ir para otros mundos. El rival soviético negaba la existencia del divino, llegada era la hora de golpear al gigante rojo y tomar la delantera en la carrera espacial.

La Rusia soviética amargaba una gran derrota, pero lejos estaba el fim del juego. Y pronto demostraron que tenían cartas reservadas para el final.
En enero de 1969, harían el primer docking de 2 vehículos tripulados, la Soyuz 4 y la Soyuz 5, con el intercambio de tripulantes, hechos por medio de una EVA (Extravehicular Activity). Esta era una maniobra clave para una misión lunar.
Pero esto no era el único que estaba siendo preparado. En 19 de febrero, parte el primer Lunakhod para la Luna. El Lunakhod era un vehículo de 8 ruedas, y seria el primer vehículo con ruedas a bajar en nuestro satélite. Para infelicidad de los rusos, su cohete Proton tuvo problemas, y fue destruido junto con la preciosa carga.
Lejos de desistir, en 14 de junio, parte una Luna del tipo Ye-8-5. Esta nave era bien diferente de las anteriores de su serie. Con peso de 5600 kilos, su objetivo era bajar en nuestro satélite y volver a la Tierra con una muestra de su superficie, algo bien ambicioso por supuesto. Pero, también su cohete Proton no quiso saber de hacer la historia primero, y fue otro fracaso.
Los rivales norte americanos probarían sus naves lunares 2 veces, una en la orbita terrestre, y otra en la Luna. La derrota estaba próxima y la victoria se escapaba de la mano. Traer algo de la Luna antes de los americanos seria una victoria tan grande cuanto mandar un hombre hasta su superficie.
Como ultimo y desesperado esfuerzo, se trabajó día y noche para construir otra Luna de sample returning, que finalmente despegó en 13 de julio (casi 1 mes despues del último lanzamiento!), antes del vuelo de la Apollo 11. Esta nave fue la Luna 15. Las esperanzas rusas estaban todas depositadas en la nave, pero en 20 de julio, ella se reventó en la superficie selenita a la velocidad de 500 kilómetros por hora, poniendo fim a la aventura rusa de conquistar la Luna.
Armstrong y Aldrin darían el grande salto para la humanidad, y nadie por supuesto recordaría la Luna 15
No fueron pocas las teorías para el fracaso de la Luna 15. Puede haber sido una falla en los sistemas de orientación, o algún defecto en los datos de altitud programados en la nave. Algunos se atrevieron a decir que los EEUU habían mandado señales de radio para desorientar la nave, para impedir la parcial victoria rusa.
En 23 de septiembre y 22 de octubre, otras 2 misiones despegan desde Baikonur, pero por problemas en la cuarta etapa de cohete Proton, el famoso Block D, se quedan atrapadas en orbita terrestre.
Las demás tentativas fueron dejadas para el año siguiente, pero la prueba siguiente, en 06 de febrero de 1970, también fue un fracaso, por problemas en el cohete Proton.
Seria posible que nada salía bien para los rusos? Esta racha de mala suerte pronto acabaría, y Rusia pronto demostraría que la Luna no es solo de los astronautas. Pero, el mal siempre sigue la sombra de los hombres.... y de las maquinas.

El juego no acabó

 

Mismo con la victoria americana muy cerca, los soviéticos seguían con las pruebas de sus vuelos lunares tripulados, Era urgente poner el cohete lunar N1 a punto, antes de soñar con el día en que el estandarte rojo adornado por la hoz y el martillo fuera a ser solemnemente clavado en la dura superficie lunar.
La primera prueba fue en el día 21 de febrero de 1969. Allí estaba el, el coloso N1, con sus increíbles 16 metros de diámetro en la base, y una centena de metros de altura. Como carga, llevaba la configuración L3 completa, sin tripulantes, para un vuelo lunar de prueba. Este era el vuelo N1-3L
Al despegar, el tronar de sus 33 motores hace su longo y elegante cuerpo tomar rumbo a los cielos. La Fortuna estaba con los rusos hasta los 68,7 segundos despues del despegue, cuando un problema en la primera etapa, forzó la destrucción del cohete. La cápsula Soyuz fue recuperada a 35 kilómetros de la plataforma.
Este fracaso demostró que, por lo menos, los sistemas de seguridad podrían salvar la tripulación en la eventualidad de accidentes.
El N1 no había sido probado cada etapa en separado, apenas sus motores individualmente. Esto fue un grabe error, y fue hecho para ahorrar tiempo.
Nueva tentativa fue hecha en 03 de julio. Fue el único lanzamiento nocturno del N1. La alegría era visible en los rostros de aquellos destinados a monitorear este lanzamiento. Hasta Mishin, el sucesor de Korolev, llegó a bautizar el cohete con una botella de champagne, de la misma forma que se hace con las embarcaciones.
Este fue uno de los peores lanzamientos de la historia.
Pocos segundos despues de despegar, el cohete se enganchó con una torre ubicada en el tope de la plataforma. Esta torre rasgó el costado del cohete, haciendo explotar varios motores. Su sistema de control, llamado KORD, desligó automáticamente TODOS los motores, y el cohete cayó sobre la plataforma, que fue desintegrada por la violencia de la explosión. Fue algo tan feo, que otra plataforma del N1, a 500 metros de la primera, fue seriamente dañada.
Fue un duro golpe al programa. El cohete no era confiable, y las 2 plataformas disponibles para las misiones estaban destruidas.
El objetivo de este lanzamiento, el N1-5L, era el mismo del primero, llevar la configuración L3 para una misión lunar automática.
Por ironía del destino, este lanzamiento entró para el Guiness Book of Records. Fue el más poderoso cohete ya lanzado, con empuje superior a 4000 toneladas al despegar. Puede parecer increíble, pero la cápsula Soyuz fue recuperada con seguridad.
Para no decir que todo fue catastrófico en el 69, en vuelo de la Zond 7, una versión no tripulada de las naves Soyuz, fue bien sucedido. Lanzada en 07 de agosto, hizo una misión circunlunar perfecta. Si este suceso fuera en noviembre de 1968, es bien probable que el primer hombre a ver la Luna de cerca fuera un ruso.
Una última prueba del Block D para cerrar el año seria hecha en 28 de noviembre, siendo las demás pruebas dejadas para el año siguiente.

La misión de Soyuz 9, tripulada por Adrian Nicolayev y Vitaly Sevastianov, despegó desde Baikonur en 01 de junio de 1970, consiguió superar el record de permanencia en el espacio, quedando 17 días en órbita. Este vuelo tiene como curiosidad que fue el del primer juego de ajedrez desde el espacio. El juego acabó en empate. Si se recuerdan de la película "2001 - A space odissey", de Stanley Kubrick, la supercomputadora HAL-9000 juega una partida con uno de los astronautas, ganando. Dejando la ficción de lado, este vuelo tuvo la duración de 287 órbitas, y duración de 424 horas y 19 minutos.
Las misiones lunares serian de 2 tripulantes, entonces esto certificada las Soyuz para las misiones lunares. Una última prueba de la Soyuz lunar, la llamada Zond 8, fue hecha en 20 de octubre. El vehículo volvió en seguridad, con varias fotos del lado oculto de la Luna.
El LK, el modulo lunar, fue probado de forma automática en 24 de noviembre, en un bien sucedido vuelo de 4 días, bajo el nombre de Cosmos 379. Una otra prueba bien sucedida de hardware lunar, el Block D, seria hecha en 01 de diciembre, bajo el nombre de Cosmos 382.
Para no decir que todo fue bien, más un fracaso se abatió sobre los rusos, y más una vez, el responsable era el cohete lunar N1, pieza clave del proyecto. En su lanzamiento N1-6L, de 27 de junio, el cohete se descontroló despues del despegue, girando sobre su propio eje, y explotando a 50 segundos del lanzamiento.
Volveremos ahora a hablar de las sondas de la serie Luna.
A 12 de septiembre de 1970, parte el Luna 16 para se convertir en la primera sonda a traer una muestra de la Luna. Llegó a nuestro satélite en 20 de septiembre. Al volver para nuestro planeta, en el día 24 de septiembre, llevaba dentro de una cápsula herméticamente sellada 100 gramos de muestras. Para extraer la muestra, un brazo robot hacia un hueco con cerca de 30 centímetros de profundidad y guardaba la muestra dentro de una cápsula herméticamente sellada, para volver a la Tierra
Pero algo mucho mejor estaba reservado para el lanzamiento del día 10 de noviembre.

En esta data, parte el Luna 17, llevando como carga el Lunakhod-1, un vehículo de 8 ruedas. Funcionó hasta el día 04 de octubre del año siguiente. El Lunakhod 1 tenía 8 ruedas, con tracción independiente, que podía desarrollar 1 kilómetro por hora. Pesaba 750 kilos, y llevaba 5 cameras de TV, un espectrómetro de rayos X, un telescopio de rayos X, un detector de rayos cósmicos y un reflector de láser. También tenía equipamientos para probar las propiedades mecánicas del suelo lunar. Funcionó por 11 meses, enviando 20.000 fotografías. El Lunakhod hizo 25 análisis del suelo y 500 pruebas mecánicas.
Rusia encerraba 1970 de forma triunfante, pero en 1971 la sombra de la muerte molestaría a los viajantes celestes de los dos lados del Atlántico.

 

Tripulaciones de las naves L3

El primer grupo de tripulaciones para las naves L1 fue propuesto en 2 de septiembre de 1966, y era compuesto por Bykovskiy, Dobrovolskiy, Komarov y Volynov como comandantes, y Kolodin, Voronov, y Zholobov como ingenieros de vuelo. En 7 de diciembre de 1966, un nuevo equipo fue propuesto, Beregovoy, Bykovskiy, Gagarin, Khrunov, Komarov, Leonov, Nikolayev, Shatalov y Volynov como comandantes, y Grechko, Kubasov, Makarov, Volkov y Yeliseyev como ingenieros de vuelo. Los cosmonautas Rukavishnikov y Sevastyanov entraron en el grupo en enero de 1967. Después del accidente con la Soyuz 1, un nuevo grupo fue establecido en el período de mayo a junio de 1967. El nuevo grupo era compuesto por los cosmonautas Bykovskiy, Klimuk, Leonov, Nikolayev, Popovich, Voloshin Artyukhin, Grechko, Makarov, Rukavishnikov, Sevastyanov, Voronov y Yershov. Este fue el último grupo escogido para entrenamiento.
Finalmente, en 6 de febrero de 1968, la escoja de los comandantes de las misiones fue finalizada. Fueron escogidos Bykovskiy, Leonov, Popovich y Voloshin. En 24 de septiembre de 1968, los cosmonautas escogidos para los primeros vuelos fueron:
Misión 1: Bykovskiy/Rukavishnikov (reserva)
Misión 2: Leonov/Voronov (reserva)
Misión 3: Popovich/Makarov. (reserva)

El entrenamiento para las misiones L1 fue encerado en abril de 1969.
Para las misiones lunares del tipo L3, en 2 de septiembre de 1966 fue creado el primer grupo, compuesto por Gagarin, Gorbatko, Khrunov, Leonov, Nikolayev y Sevastyanov. El grupo fue deshecho después del accidente con la Soyuz 1, en 1967. En 15 de diciembre de 1967, un nuevo grupo de 20 cosmonautas fue propuesto. Eran ellos: Bykovskiy, Filipchenko, Gorbatko, Leonov, Khrunov, Kuklin, Nikolayev, Shonin, Voloshin y Volynov, como comandantes, y Feoktistov, Grechko, Kubasov, Makarov, Nikitskiy, Rukavishnikov, Sevastyanov, Volkov, Yazdovskiy y Yeliseyev como ingenieros de vuelo. Los cosmonautas Nikitskiy y Voloshin salieron del grupo, siendo substituidos por los cosmonautas Bugrov y Klimuk.
El entrenamiento empezó en enero de 1968. En febrero, los cosmonautas Popovich, Artyukhin, Voloshin, Voronov y Yershov entraron en la equipo, totalizando 25 cosmonautas. La mayoría de los cosmonautas entrenados para las misiones L3 fueron para otros programas en el inicio de 1969. El último grupo para las misiones L3 fue creado en 18 de junio de 1969, y era compuesto por Bykovskiy, Khrunov y Leonov, como comandantes, y Makarov, Patsayev, Rukavishnikov, Voronov y Yeliseyev como ingenieros de vuelo. El entrenamiento para las misiones L3 continuó de manera esporádica hasta septiembre y octubre de 1972, cuando fue cancelado.

Las últimas misiones

En 02 de septiembre de 1971, parte el Luna 18 para su misión de colecta de muestras lunares. Desgraciadamente, fue destruida al intentar alunizar. En esta misión, fue probado un nuevo método de navegación. En el mismo mes, en el día 28, parte el orbitador pesado Luna 19, para mapear nuestro satélite, y para estudios del viento solar y de la radiación lunar. Para el año siguiente, una nueva misión de sample return seria enviada.
A los 14 días del mes de febrero de 1972, el Luna 20 haría la segunda misión automática lunar bien sucedida, alunizando a solo 120 kilómetros del local donde reposaban los restos de su hermana Luna 18. Las coordenadas de alunisaje fueron Latitud 3.57 N, Longitud 56.50 E, y el local se llamaba Mare Fecundidatis. Esto fue en el día 20, en el día 25, finalmente volvía al territorio soviético, trayendo 30 gramas de la Luna, en una cápsula herméticamente sellada.
Luna 21,lanzada em 08 de enero de 1973, llevaria a nuestro satelite el segundo Lunakhod. Lunakhod 2 alunisó en la cratera Le Monnier, 25.85 Norte, 30.45 Este. El vehiculo de 8 ruedas llevaba el dibujo de Lenin y del escudo de armas de la Unión Soviética. Operando por 4 meses, y pilotado por equipos de 5 personas, obtuvo 80000 imagenes de TV, y una infinitud de otras pruebas. Su instrumentos era semejante al Lunakhod 1, pero llevaba tambien um reflector de rayos laser. Otros 3 reflectores fueron llevados por las misiones tripuladas norte americanas Apollo. 


El rover funcionaba apenas durante el día lunar. En la larga y fría noche lunar, se quedaba hibernando, calentando por una fuente radioactiva propia. Un tercer ejemplar del Lunakhod fue construido, pero no fue lanzado, se quedando en el museo de la empresa Lavochkin, su fabricante.
Las misiones lunares, a partir desde punto, serian cada vez menos interesantes. Un fracaso fue la misión siguiente, Luna 23.Lanzada en 28 de octubre de 1974, fue danificada al alunizar en la región del Mare Crisium. Su brazo robótico no pudo extraer muestras del suelo. Funcionó en la superficie lunar por 3 días.
Otra misión del mismo tipo seria lanzada en 16 de octubre de 1975, pero un defecto en la cuarta etapa del cohete Proton, el Block D, condenaría la misión.
La última misión de la seria Luna, mismo con los fracasos anteriores, seria un éxito. El último vehículo de la serie, el Luna 24, parte en el día 09 de agosto de 1976, y alunizó en el día 18 del mismo mes, en las coordenadas 12.25 N, 62.20 E, en la región del Mare Crisium En el día 22, vuelve al suelo de su planeta natal, trayendo 170 gramas de nuestro vecino.
Luna 24 seria la última misión rusa con destino a nuestro satélite. La atención de los rusos estaba en nuestros vecinos cósmicos Venus y Marte.

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